riciclo vs. compostaggio

Recycling vs. Composting

Alla ricerca del metodo di trattamento dei rifiuti più sostenibile per gli imballaggi flessibili

Negli ultimi dieci anni, le preoccupazioni per l’inquinamento da plastica e il cambiamento climatico sono state spesso espresse come richieste di un’azione combinata, come «Ridurre, Riutilizzare, Riciclare». Con i tassi di produzione di plastica in crescita del 3-4% all’anno e i rifiuti di plastica rilasciati negli oceani che, ci si aspetta, triplicheranno nei prossimi decenni, è chiaro che un’unica soluzione non sarà sufficiente per ridurre l’inquinamento da plastica e la dispersione di rifiuti nell’ambiente.

Eppure, il riciclaggio è spesso presentato come un proiettile d’argento nella nostra lotta contro l’inquinamento da plastica. Può essere scalato in misura sufficiente per raggiungere gli obiettivi di riduzione dei rifiuti necessari? E qual è il potenziale del riciclo dei rifiuti organici, noto anche come compostaggio?

Il potenziale e i limiti del riciclaggio

Sebbene il riciclaggio funzioni bene per alcuni tipi di materiali, si è dimostrato un metodo di trattamento dei rifiuti problematico per uno dei tipi di rifiuti più inquinanti e duraturi: i rifiuti di plastica. Il tasso di riciclaggio della plastica è parecchie volte inferiore a quello di carta, metallo e vetro e raggiunge a malapena il 9%.

Il riciclaggio meccanico di materie plastiche flessibili è particolarmente impegnativo. Nel Regno Unito, il tasso di riciclaggio degli imballaggi flessibili ammonta a solo il 4% e la media globale sarà probabilmente ancora più bassa. Anche se i consumatori smistano i loro rifiuti di plastica, per una serie di motivi è improbabile che questi vengano effettivamente riciclati.

Secondo il rapporto «Breaking the Plastic Wave», mentre aumentare il riciclaggio è importante, fermare l’inquinamento da plastica, catturando tutta la plastica attraverso il riciclaggio, non è né tecnicamente né finanziariamente fattibile. Il riciclaggio è un processo molto costoso, rispetto al prezzo della plastica vergine (ovviamente, quest’ultima ha un costo ambientale elevato). Non tutti i tipi di plastica sono riciclabili, come gli involucri alimentari multistrato. Ad esempio, una busta di patatine è in genere costituita da strati di diversi tipi di plastica, rivestiti di alluminio. Non è possibile separare facilmente gli strati, rendendoli non adatti al riciclaggio meccanico. Inoltre, le confezioni alimentari contengono spesso resti di cibo che possono contaminare il flusso di riciclaggio.

Gli involucri flessibili sono spesso etichettati e smistati in modo improprio, privi dell’infrastruttura necessaria o semplicemente troppo sottili o piccoli per essere riciclati. Articoli come involucri di plastica, sacchetti monouso per condimenti o confezioni per pillole possono causare seri problemi alle apparecchiature di riciclaggio e persino arrestare l’intera operazione di riciclaggio.

Anche se la plastica flessibile viene riciclata, subisce una significativa perdita di qualità e può essere riciclata solo in un prodotto di valore inferiore, senza forti proprietà ottiche e meccaniche, come recinzioni in plastica bianche, tappeti o gilet in pile. A causa del deterioramento della qualità, i rifiuti di plastica possono essere sottoposti al processo di riciclaggio un numero limitato di volte, prima di finire in una discarica o essere inceneriti. Quindi, il riciclaggio meccanico ritarda solo il problema dei rifiuti di plastica invece di risolverlo.

Al contrario, il riciclaggio chimico può aiutare a recuperare le materie prime originali da ricostruire in resine di alta qualità. Tuttavia, questo tipo di riciclaggio è ad alta intensità energetica e richiede investimenti in impianti costosi e complessi e l’aggregazione di molti rifiuti di plastica. Come concluso dal Rapporto GAIA, è improbabile che il riciclaggio di sostanze chimiche diventi una forma efficace di gestione dei rifiuti di plastica per almeno i prossimi 10 anni.

 

Compostaggio: il vero riciclo dei rifiuti organici

Il compostaggio è un modo naturale per riciclare i propri rifiuti organici. Prendi una buccia d’arancia o una banana: una volta che non sarà più necessaria per proteggere il frutto, tornerà sulla terra, dove si biodegraderà completamente e si trasformerà in compost. Per fare un confronto, se una buccia di banana finisce in una discarica con condizioni anaerobiche, non si biodegraderà in modo tempestivo e rilascerà invece metano: un gas serra con 100 anni di potenziale riscaldamento globale, ossia 28-34 volte quello della CO2.

Il potenziale del compostaggio è stato a lungo apprezzato dagli ambientalisti di tutto il mondo. Il compostaggio è facile, economico e veramente circolare poiché trasforma efficacemente i rifiuti in una risorsa. Il compost ricco di sostanze nutritive può essere utilizzato per concimare e rigenerare terreni erosi e degradati. Inoltre, il compostaggio restituisce carbonio al suolo sequestrandolo.

Solo negli Stati Uniti, il 35% di tutta la produzione alimentare rimane invenduta o non consumata. La maggior parte degli avanzi di cibo finisce nelle discariche, viene incenerita, finisce nelle fogne o viene semplicemente lasciata nei campi a marcire. Il cibo viene sprecato in tutte le fasi della catena di approvvigionamento alimentare, tra cui agricoltura, produzione, vendita al dettaglio e utilizzo finale. I prodotti deperibili, come frutta e verdura, costituiscono più di un terzo dello spreco alimentare totale.

Sebbene una gestione efficiente degli alimenti sia qualcosa in cui dovremmo impegnarci per prevenire il drenaggio di risorse naturali, energia, lavoro, terra e fertilizzanti che vengono utilizzati per coltivare, produrre e imballare cibo in eccesso, alcuni sprechi alimentari sono inevitabili. La soluzione? Il compostaggio dei nostri rifiuti organici.

Le basi del compostaggio

Non sono solo gli scarti alimentari a essere compostabili: è possibile compostare anche altri rifiuti organici come bustine di tè, tovaglioli di carta, fiori recisi e, naturalmente, imballaggi compostabili certificati, anche se contaminati da rifiuti alimentari! Diversi componenti del compost hanno una missione diversa: i “verdi” (scarti alimentari e vegetali, foglie, fondi di caffè, fiori, ecc.) arricchiscono il compost di azoto, mentre i “marroni” (foglie morte, paglia, tovaglioli di carta, imballaggi compostabili) lo arricchiscono di carbonio.

Esistono diversi metodi per il compostaggio, tra cui compostaggio a caldo, compostaggio a freddo, metodo della Lombricoltura, compostaggio anaerobico, compostaggio domestico e compostaggio industriale. Se non c’è un compost comunitario o un impianto di compostaggio industriale nella tua zona, è relativamente facile iniziare il tuo compost domestico, anche se vivi in un appartamento!

Come funziona il compostaggio? In condizioni di calore, umidità e ossigeno, i tuoi rifiuti organici inizieranno a scomporsi in piccole particelle, che verranno digerite da batteri e altri microrganismi. Come risultato di questa attività microbica, il cumulo di compost si trasformerà in acqua, CO2 e biomassa ricca di nutrienti che può migliorare significativamente la salute del suolo aiutandolo a trattenere acqua e sostanze nutritive. Nel compost domestico, il processo è meno controllato e più lento, in genere richiede un periodo da 4 settimane a 12 mesi. Gli impianti di compostaggio industriale di solito forniscono un ambiente più controllato e temperature più elevate, garantendo la completa biodegradazione dei rifiuti organici in meno di 6 mesi.

Il futuro del compostaggio

Rispetto ad altri metodi di trattamento dei rifiuti, il compostaggio ha innegabili vantaggi economici e ambientali: è economico, facilmente implementabile e aiuta a trasformare i rifiuti organici in una risorsa. Se il compostaggio è così vantaggioso, perché stiamo ancora inviando i nostri rifiuti nelle discariche o negli impianti di incenerimento? Sembra che ciò stia cambiando: un passo e un paese alla volta.

Nel 2020, il Vermont è diventato il primo stato degli Stati Uniti a vietare l’introduzione dei rifiuti alimentari domestici nelle discariche. Il 72% degli abitanti del Vermont compostano o utilizzano gli scarti alimentari per nutrire gli animali domestici o il bestiame, risparmiando tonnellate di rifiuti urbani dalle discariche ogni anno. Altri stati, come Massachusetts, Connecticut, Rhode Island, California, New York e New Jersey, così come un certo numero di città, hanno anche adottato divieti di smaltimento in discarica di rifiuti alimentari o emesso mandati sul riciclaggio. Nelle grandi città e nelle aree densamente popolate, c’è una tendenza positiva a offrire programmi di raccolta del compost porta a porta. Ci sono stati progressi anche nello sviluppo del mercato del compost, compresi gli appalti delle agenzie governative.

Anche i paesi europei sono sulla buona strada per la riduzione degli sprechi alimentari attraverso il compostaggio. Secondo una recente direttiva UE, i rifiuti organici biodegradabili, che consistono principalmente in rifiuti alimentari, devono essere separati e riciclati alla fonte, oppure raccolti separatamente e non mescolati con altri tipi di rifiuti entro la fine del 2023. Il compostaggio è già diffuso in molti paesi europei, come la Slovenia. Lì, quasi metà della popolazione ha un sistema di compostaggio domestico. Di conseguenza, la Slovenia ha una delle quote più basse di rifiuti organici nei rifiuti urbani prodotti in Europa.

Quando ci sforziamo di compostare i rifiuti alimentari, dovremmo considerare anche il loro imballaggio. Quando possibile, è sempre consigliabile non utilizzare alcun imballaggio. Lo stesso vale per gli imballaggi riutilizzabili. Tuttavia, quando è necessario usare un imballaggio monouso per proteggere il prodotto e massimizzarne la durata di conservazione, quello compostabile sembra essere la soluzione circolare ottimale. Si tratta di un imballaggio composto da polimeri completamente compostabili. A differenza dei tradizionali imballaggi in plastica destinati a durare centinaia di anni, quelli compostabili sono strutturati per biodegradarsi completamente in condizioni di compostaggio, proprio come i rifiuti organici, contribuendo a eliminare i rifiuti alimentari urbani dalle discariche e restituirli alla terra come risorsa.

Il compostaggio è il nuovo riciclaggio?

L’applicabilità del riciclaggio meccanico è limitata: sebbene funzioni bene per alcuni materiali, ad esempio il metallo, mostra scarsi risultati con altri, come le plastiche convenzionali, in particolare le plastiche flessibili. Inoltre, rimanda solo l’inevitabile: mettere in discarica o incenerire i rifiuti che non possono più essere riciclati.

Il compostaggio è la forma più naturale di riciclaggio: il riciclaggio dei rifiuti organici. In quanto tale, è pienamente compatibile con il concetto di economia circolare, dove nulla viene sprecato. La sua potenziale applicazione include tutti i rifiuti biodegradabili, siano essi rifiuti alimentari o bioplastiche compostabili. Proprio come una buccia d’arancia tornerà sulla terra come risorsa fornendo azoto al cumulo di compost, una busta con zip compostabile aiuterà a sequestrare il carbonio e contribuirà a un compost di alta qualità che può essere utilizzato per ripristinare i terreni degradati.

Il compostaggio è stato perfezionato dalla natura per migliaia di anni. Ora, abbiamo solo bisogno di seguire il suo esempio per raggiungere una vera circolarità e sostenibilità nel trattamento dei nostri rifiuti, senza dimenticare gli obiettivi altrettanto importanti di Ridurre e Riutilizzare.

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